El Rincón del Naturalista
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Los líquenes. Hongos liquenizados

 

Marcelo Aroca

Marcelo Aroca

Desde el punto de vista de la taxonomía, los líquenes no constituyen un grupo natural sino biológico; y se los clasifica dentro del reino FUNGI. El término “liquen” usado hasta ahora, debido a que representa un grupo artificial de organismos con múltiples orígenes en la actualidad se está sustituyendo por el de “hongos liquenizados”.

 

Cuestiones interesantes sobre los líquenes

Xanthoria parietina

Xanthoria parietina

 

• Se cree que existen más de 17.000 especies de líquenes, distribuidos en hábitats muy diversos, su edad se determina según su tamaño y los ejemplares jóvenes crecen más rápidamente que los viejos.

• Se les considera, organismos excepcionalmente resistentes a las condiciones ambientales adversas, capaces de colonizar una gran variedad de ecosistemas y pueden desarrollarse bajo condiciones climáticas o ambientales muy severas, tanto que ningún otro tipo de organismo podría sobrevivir bajo tales condiciones.

• Son muy sensibles a la contaminación y su sensibilidad a la presencia de compuestos tóxicos, como metales pesados, dióxido de azufre y ácido clorhídrico, por ejemplo, se manifiesta por alteraciones morfológicas y fisiológicas evidentes, por lo que pueden ser empleados como bioindicadores de la calidad del aire además de que obtienen nutrientes directamente de la atmósfera.

• Aumentan de tamaño de 1 a 10 mm por año, pueden vivir hasta 1.000 años y son oportunistas; se encuentran activos mientras haya humedad, pero se muestran en estados latentes o faltos de actividad visible desde afuera durante los períodos cálidos y secos.

• También son de gran importancia como fuente de alimento y de productos químicos, además los líquenes que contienen cianobacterias son los fijadores más importantes del nitrógeno atmosférico.

• Sin líquenes y otras plantas epifitas que crecen sobre otros vegetales, los bosques no podrían retener el agua de lluvias y las inundaciones serían más frecuentes.

Aproximadamente entre un 8-10% de los ecosistemas terrestres están dominados por líquenes que se caracterizan por su distribución, propagación, reproducción, morfología, metabolismo, interacciones simbióticas, y ecología. En estos ecosistemas, las plantas vasculares se encuentran en su límite fisiológico y los líquenes tienen mayor ventaja por su capacidad de sobrevivir al frío extremo, calor y estrés hídrico, por lo cual pueden permanecer en estado de letargo.

¿Cómo es la naturaleza de los líquenes y cómo es el funcionamiento simbiótico de un liquen?

 

Evernia prunastri

Evernia prunastri

Los líquenes están formados por dos componentes u organismos que viven en simbiosis (asociación íntima entre organismos de especies diferentes para beneficiarse mutuamente en su desarrollo), l

Cladonia chlorophaea

Cladonia chlorophaea

as hifas del hongo (es el micobionte, micosimbionte), supone el 90% del liquen aproximadamente y las células del alga o gonidios (es el ficobionte, ficosimbionte), supone el 10 % restante.

El alga, es capaz de adaptarse a condiciones de luz muy tenues, y es la encargada de realizar la fotosíntesis, convirtiendo la energía de la luz por pequeña que sea en materia orgánica asimilable (hidratos de carbono). El hongo que no tiene esa capacidad fotosintética, utiliza las hifas fúngicas para absorber el agua y los minerales, manteniendo la hidratación. Así, tanto el alga como el hongo pueden sintetizar conjuntamente sustancias nutritivas para ambos que ninguno de los dos podría realizar por separado, aunque los líquenes también pueden presentar características propias y particulares.

A simple vista los líquenes parecen plantas, pero a través del microscopio se observa la asociación de millones de células de algas entrelazadas dentro de una matriz formada por los filamentos del hongo que forma un cuerpo vegetativo o talo, el cual alberga al alga. 

La estructura del liquen puede ser, homómera, heterómera o filamentosa de acuerdo a como se distribuya el alga y al igual que en los hongos, solamente las esporas liberadas por el propio hongo al contactar con el alga formarán el nuevo liquen. Los líquenes se fijan al sustrato mediante estructuras especiales como son: discos de fijación, rizinas, cordones rizinales, venas y pueden además llevar en el margen cilios o fibrillas.

¿Como se clasifican los líquenes?

 

Parmelina tiliácea web

Parmelina tiliácea

Los líquenes se pueden clasificar de diversas formas. De acuerdo a su Taxonomía (por las estructuras de reproducción sexual del hongo (p.e. Ascomicetos (Ascoliquenes), Basidiomicetos (Basidioliquenes), por su Morfología (por el aspecto externo del talo o aparato vegetativo (fruticulosos, foliáceos, escuamulosos, gelatinosos, filamentosos, crustáceos, etc.) y por el Tipo de Sustrato (soporte sobre el que crece el liquen (saxícolas, cortícolas, folícolas, epifitos, lignícolas, terrícolas, humícolas, etc.).

Melanelisia glabra

Melanelisia glabra

A modo de ejemplo, publicamos algunas de las formas de los líquenes de acuerdo a su morfología o al tipo de sustrato que habitan.

¿Por qué son tan importantes los líquenes?

 

Cladonia furcata

Cladonia furcata

 

En comparación con las plantas vasculares, los líquenes no pueden competir en igualdad al tener un tamaño más pequeño y ser su crecimiento extremadamente lento. A pesar de ello, los líquenes son organismos de gran importancia ecológica y entre

Cladonia coniocracea

Cladonia coniocracea

sus principales características destacan:

• Tienen gran capacidad de colonización en casi todos los ecosistemas primarios.

• Pueden influir sobre la textura y química del suelo, aumentando tanto la cobertura como su biodiversidad. 

• Su presencia y abundancia viene afectada por factores tales como la química y estabilidad del sustrato, la disponibilidad de luz y la humedad del medioambiente y su presencia puede cambiar como resultado de la temperatura o disponibilidad de agua..

• Debido a su gran resistencia pueden crecer y desarrollarse en medios muy hostiles y áridos. Cuando mueren liberan sustancias químicas que contribuyen a la degradación lenta de las rocas formando parte del humus que enriquece los nutrientes del suelo para que puedan llegar a prosperar plantas y otros organismos en él.

• Los líquenes sirven como bioindicadores de cambio climático, el cual puede ser periódicamente analizado por la cobertura y riqueza de especies de líquenes presentes en el área de estudio. 

• También se utilizan como bioindicadores de la contaminación ya que no se desarrollan o lo hacen más pobremente en zonas contaminadas, además de no requerir mediciones diarias, puesto que los líquenes tienen vida larga y están ampliamente distribuidos.

• La industria farmacéutica y de cosmética, los utiliza para la obtención de antibióticos, vitamina C y colorantes así como la extracción de esencias y perfumes.

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Fotografías Marcelo Aroca Hervás

Rhizocarpon geographicum

Rhizocarpon geographicum

 

 

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Escrito por: Marcelo Aroca

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